什么是「天文」?又为什么要研究天文学?

天文是什么?大部分的人对数学、物理学、化学,这些领域都能说得清楚,但是对天文的了解却非常模糊,而且常常和气象学、地球科学、太空科学分不清,甚至还跟占星术混在一起。

早期人们从事农耕,生活简单,日出而作,日落而息,到了晚上没有电视可看,手机可以滑,也没有百货公司或夜市可以逛,甚至连电灯都没有。不过因为没有灯光,也就没有光害,夜晚的星空,不受尘世灯光影响,闪亮的星星和壮丽的银河反而格外清晰,它们就成了夜晚说故事的题材。古希腊人把夜空中​​的星星串连起来,想像成一个个的星座,再将这些星座和神话故事连结,这些精彩的星座故事就一直流传到现在。

古代的人一开始可能只是看看星星和星座,然后发现每个季节的星座都不相同,例如春季看到的星座就和夏、秋、冬三季不一样。一些先进古文明对天象的观察,让他们掌握「天机」,进而改善他们的生活,有了好的生活才能发展出强盛的文明。例如,古埃及人会在日出前观察东方的天空,如果看见天狼星比太阳还早升起(称为天狼星偕日升),表示尼罗河即将泛滥。其实尼罗河泛滥和天狼星没有关系,每年8 月中旬,天狼星就会比太阳还早升起,每年这个时候南方两千公里外,尼罗河上游的衣索比亚高原正受到季风影响下着大雨,这才是造成下游尼罗河泛滥的原因。

追根究底,造成衣索比亚季风的是太阳,而太阳运行直接影响各地气候。太阳运行造成四季变化,这对农耕渔猎非常重要,动物依照季节变化迁徙,日照长短更影响农作物生长,藉由观察太阳运行,人类才能掌握这些变化,所以天文是最古老的科学之一。

早期的人类,把天上的现象或物体都当作天文的一部分,从天上的云、闪电、彩虹、日晕、极光,到太阳、月亮、行星和星星,都被归类为天文学。到了近代,科学家把大气层内的区域划分为大气科学和气象学,所以云、彩虹、日晕、幻日这些大气层内的现象,属于大气科学的一部分。有趣的是,当看到彩虹、日晕、幻日这些现象时,有时还会请教天文学家,这些现象的照片也会在天文相关网站或杂志中发表,虽然这些都是属于大气科学的范围。

自从1957年人类发射第一颗人造卫星后,许多太空船进入太空探索太阳系的各个天体,于是产生了新的学门:太空科学(或行星科学),太空科学是以研究太阳系为主的科学,研究的对象有行星、卫星、彗星、小行星、矮行星等等。另外,地球科学是研究地球的科学,研究的是地球的海洋、大气及地质,重点是和地球相关的研究。

物理学是最接近天文学的科学,实际上天文学是物理学的一个分支,天文学家运用物理学的知识和定律,来解释我们所观测到的现象。天文和物理最大的差别在于,物理通常可以在实验室作实验,而天文却不能,天文学家只能观测「实验」的结果,天文实验可能是「造物者」专属的权利!

天文学所研究的范围通常是指我们太阳系以外的区域,包括了恒星、星系和整个宇宙。我们的银河系里有数千亿个恒星系统,而太阳系只是数千亿个系统中的一个,当然广义的天文学包括了我们的太阳系

物理、气象、地球科学、太空科学、行星科学及天文,这些都是以科学的方法来作研究,只是研究的目标不同。而推测个人命运和运势的占星术并不是科学,占星术跟天文学没有直接的关系。

为什么要研究天文?

为什么要研究天文?同样的问题也可以问,为什么要研究历史?为什么要研究文学、音乐和艺术?满足人类的求知欲,了解宇宙,了解我们的过去,甚至未来,这跟研究历史相同。对喜欢天文的人来说,宇宙美得像首诗、像幅画,那跟很多人喜欢文学、音乐和艺术是一样的。

哥伦布能够发现新大陆,除了优秀的航海技术,天文知识也很重要!1503 年6 月30 日,从欧洲出发的哥伦布抵达牙买加,当地的原住民一开始很欢迎他们,还提供食物,但是后来一些不肖的水手欺骗而且偷窃原住民的东西,于是原住民停止供应他们食物。哥伦布从船上的天文年鉴中得知1504 年3 月1 日即将发生月全食,于是告诉原住民如果不再提供食物给他们,神会发怒而且让月亮变红。3 月1 日晚上,月亮果然如哥伦布所言,变成血红色的月亮,原住民以为神真的生气了,所以赶紧提供哥伦布食物。

培根说:「知识就是力量」,哥伦布运用天文知识,让牙买加的原住民继续提供食物给他们,如果哥伦布不知道月食即将发生,他们能够得到食物吗?如果牙买加的原住民也知道月食即将发生,那么他们会受骗吗?如果有一天外星人来到地球,告诉我们地球即将毁灭,要我们提供所需,外星人才愿意帮助我们,我们是不是有足够的知识,能够判断外星人说的是不是正确?还是我们只能当牙买加的原住民?

不仅仅是月食,早期的人类对其他的一些天文现象也充满恐惧,日食是天狗把太阳吞了,地上的人敲锣打鼓要把天狗赶跑,彗星则是带来厄运的扫把星,避之唯恐不及,流星雨就像世界末日一般,天上的星星都掉下来。不过当我们了解这些天象的来龙去脉,它们反而成为众人追逐的对象,不少人为了看日食,不远千里到世界各地观看这难得天象,彗星更是大家追逐的目标,流星雨发生时,各个观星地点更是人满为患!

此条目发表在未分类分类目录。将固定链接加入收藏夹。