先知还是吹牛?预言家所做的灾难预言,你相信吗?

我们当中有些人能预见未来,他们经常高声疾呼想吸引我们注意,但也经常遭人忽视。我们有理由轻忽大多数预言家,然而当某些灾难的正确警告未受到应得的注意时,却可能引发可怕的结果。许多人因为我们无法区别先知和吹牛者而牺牲性命。

本书尝试寻找那些能预见未来的奇人,检视他们能正确地辨识灾难迫近的远见。

从神话到现实的灾难预言

卡珊德拉(Cassandra)是特洛伊城(Troy)一位遭到阿波罗神诅咒的美丽公主。他赐给卡珊德拉预见即将来临的灾难的能力,但却不给她说服人们相信她的能力。

她可以穿越空间和时间看到未来的能力,让她预知她心爱的城市将在大火中沦陷,但特洛伊的民众却取笑并忽视她的警告。最后她陷于疯狂,成为她所预见悲剧的牺牲者之一。

今日我们之中是否有一些卡珊德拉警告大难即将临头,但人们却对他们的预言充耳不闻?我们是否可能找出这些预言家是谁?我们能否穿越虚假的警告,发现那些正确的预言,进而拯救数百万人的生命和省下庞大的金钱?

埋藏在数十亿篇部落格贴文和推文、学术研究和政府报告的卡珊德拉向我们呼喊,警告灾祸即将到来。她通常引不起注意,甚至没有人听见。她往往只得到敷衍的反应,或被贬斥为傻瓜或骗子。她的故事是那么不可置信、那么闻所未闻,让我们难以接受或相信它们,更不用说据以采取行动。

当然,重点在于卡珊德拉的预言是正确的,而忽视她的人可能因此付出自身性命和国家衰亡的代价。

不只是古希腊人有这种预言家被忽视并招致悲剧的神话,圣经上也叙述希伯来先知但以理(Daniel)的故事。

先知但以理能解读出现在巴比伦国王伯沙撤(Belshazzar)喧闹的盛宴墙上的神秘文字「弥尼,弥尼,提客勒,乌法珥新(阿拉姆文mene, mene, tekel, upharsin ;译为「数算、数算、以天平称、分裂」),除了他之外,无人能解其奥秘。

但以理警告国王,这些文字预告了他王国的败亡。根据那则故事,伯沙撤几个小时后就在一场政变中遭杀害。但以理预见了「墙上的字」(譬喻为不祥之兆)。

今日当有人被形容为卡珊德拉时,往往意指他们过度担心、是宿命论者、过度悲观,或太偏执于不可能发生的坏事,他们是杞人忧天而非先知。如果我们查考最早的希腊神话,卡珊德拉应该是我们要珍惜的人物,我们应该接受她的警告并据以行动。不过,我们很少这么做。

我们很少会相信那些预测有任何独特之处,我们不但无法了解他们对未来的真知灼见与我们的看法有何不同,他们的处方也无法说服我们立即采取行动、断然改变我们行事的方法。

警觉力与灾难预防

古典希腊人称为卡珊德拉的行为,被今日的一些社会科学家描述为警哨智力(sentinel intelligence)或警哨行为,意即在别人未看见前就从警讯察觉危险的能力。

这种行为可以从许多种动物观察到,而我们相信其中也包括人类。具有警哨智力的人能清楚看见迷雾中的迹象,然后警告同伴。在其他动物中,群体的基因似乎已设定好会对他们的警哨声做出迅速的反应。但在人类,这种能力开发得较不完全。

我们是本书作者理查.克拉克和R.P.艾迪,彼此认识和共事超过二十年,曾进入、然后又离开政府单位,曾研究过包括凯达组织(Al Qaeda)以及伊斯兰国(ISIS)的崛起、核子与生化武器扩散、伊波拉与人类免疫不全病毒(HIV)等致命病毒兴起、网路威胁的肇始,以及从伊拉克到波士尼亚和阿富汗等战争的许多主题。

我们既非悲观论者,也不执迷于末日理论。事实上我们是乐观主义者,深信我们正处于科技大跃进的高峰,并将为人类生活带来莫大的福祉。不过,从我们认识彼此以来的大部分时候,新闻报导总是充斥着一连串原本可以避免或减轻的灾难。它们包括九一一恐怖攻击、大衰退(Great Recession)、卡翠娜飓风(Katrina)、第二次伊拉克战争,和伊斯兰国的崛起。

在实务上,每个个别的步骤都是挑战。此外,执行所有三个程序往往都很困难。特别是当预测与常规、过去、我们的经验,或与我们对未来应该如何发展的根深柢固信念大不相同时,能正确地执行这些步骤将十分罕见。若加上因应警告需要耗费庞大的财务成本,往往使采取行动的机率降到接近于零。不过,如果我们忽视真正的卡珊德拉,不采取行动的成本通常会远超过及早因应问题的成本。

因此,本书将寻求解答这些问题:我们如何在无数专家中辨识真正的卡珊德拉?如果有方法的话,什么方法可用来更正确地辨识和倾听这些先知的警告?有没有方法可以从四周的杂音中萃取最凶险的预测,并贯注我们的注意力于它们?或者卡珊德拉注定永远得哭泣着眼见她心爱的特洛伊城焚毁?

为了回答这些问题,我们先从简短的案例研究着手,这些案例都是当代的真实人物,他们对一些重要问题有类似卡珊德拉的预测能力,而且像那位神话公主一样遭人轻忽。

本书将不尝试对我们检讨的任何灾难做决定性的研究,而是专注于这些卡珊德拉本身和他们的故事。我们将尝试判断他们如何知道别人不知道的事、他们为什么遭到轻忽,以及情况可能如何改变以使他们的警告受到注意。

注解:

  1. 美国军方称他们的决策程序为「OODA回路」(OODA loop):观察、方向、决定、行动。辨识卡珊德拉的挑战在于第一要正确地观察,然后做明智的决定。

联经出版公司创立于1974年5月4日,是一个综合性的出版公司,为联合报系关系企业之一。三十多年来已经累积了近六千余种图书, 范围包括人文、社会科学、科技以及小说、艺术、传记、商业、工具书、保健、旅游、儿童读物等。

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